Tout le monde connaît les histoires de vaisseaux fantômes qui errent sur les mers du globe. Le plus célèbre reste sans nul doute le Hollandais Volant (appelé aussi le Voltigeur hollandais), à tel point que Wagner en fit même un opéra, Le Vaisseau Fantôme.
Le Hollandais Volant est devenu l’archétype du vaisseau fantôme.Le navire fantôme aurait été vu par de nombreux marins et, parmi ces témoins, le duc d’York, futur roi Georges V d’Angleterre.
Le jeune duc, alors âgé de seize ans, était enseigne à bord de la Bacchante, lorsque, dans la nuit du 11 juillet 1881, alors que le navire se trouvait au large de l’Australie, quelque chose apparut dans l’obscurité.
Une lumière venue de nulle part et qui s’approchait. Lorsqu’elle fut à environ 300 mètres, une forme se distingua nettement, celle d’un brick entouré d’un halo vaporeux.
Le journal de bord de la Bacchante mentionne cette rencontre, qui eut une douzaine de témoins : « A quatre heures du matin, un brick passa sur notre avant, à environ trois cents mètres, le cap vers nous. Une étrange lumière rouge éclairait le mât, le pont et les voiles. L’homme de bossoir le signala sur l’avant, ainsi que le lieutenant de quart. Un élève officier fut envoyé dans la vigie. Mais il ne vit cette fois aucune trace, aucun signe d’un navire réel. Treize personnes ont été témoins de l’apparition. La nuit était claire et la mer calme. Le Tourmaline et le Cléopatre qui naviguaient par tribord avant nous demandèrent par signaux si nous avions vu l’étrange lumière rouge« . Le mystère entourant la disparition du Hollandais Volant et la mort de son équipage n’a d’égal que celui entourant ses très nombreuses apparitions.
Le Hollandais Volant est donc le personnage central d’une quantité impressionnante de légendes maritimes.
Issu d’une rumeur qui circulait dans les Caraïbes aux premiers temps de la flibuste, il était supposé être le revenant d’un capitaine de fortune, qui, avec un équipage d’ectoplasmes à bord de son vaisseau fantôme, attaquait par traîtrise les navires sur toutes les mers du globe.
Une brume de chaleur flottait sur les eaux bleues de l’Océan Indien.
C’est par une chaude journée de mars 1939.
Sur la plage de Glencairn, Afrique du Sud, une soixantaine de personnes profitaient du soleil.
Brusquement, un superbe voilier surgit de la brume.
Il portait toute sa voile, c’était un des navires qui assuraient autrefois le service des Indes orientales et qu’on avait vus dans ces eaux depuis très longtemps.
Les premiers qui l’avaient remarqués alertèrent les autres.
Bientôt, tout le monde fut debout, on se rassembla, tout excité, près des vagues et tout le monde spéculait sur ce que pouvait être cette étrange apparition.
Selon un journal le lendemain, « l’étrange navire, avec toutes ses voiles portant plein, et ceci bien qu’il n’y eût à ce moment là le moindre souffle de vent, semblait faire route vers Muizenberg« .
Dans l’Annuaire britannique d’Afrique du Sud, édition de 1939, on peut lire le récit suivant : « Comme mené par une force mystérieuse, le bateau suivait son cap sans dévier, tandis que, tirées de leur léthargie, les personnes présentes sur la plage de Glencairn restaient debout à le contempler tout en discutant avec excitation. Comment expliquer l’apparition de ce vaisseau qui allait vraisemblablement s’échouer quelque part dans les sables de Strandfontein. À l’instant même où l’excitation était à son compte, le bateau fantôme s’évanoui dans les airs aussi mystérieusement qu’il était venu« .
Dans les jours qui suivirent l’apparition du vaisseau fantôme, on formula bien des hypothèses.
On prétendait, par exemple, que les témoins avaient été victimes d’hallucinations, qu’ils avaient été le jouet d’un mirage.
Des anomalies dans la réfraction des rayons lumineux à travers l’atmosphère avaient reproduit devant eux l’image d’un navire qui naviguait à plusieurs centaines de kilomètres de là.
Mais comme le soulignèrent les témoins, ce genre de coque, large et haute à l’avant, rabaissée à l’arrière, et le gréement lui-même pouvaient difficilement appartenir à un bateau moderne : c’était là, sans aucun doute, un bateau marchand du XVIIe siècle.
Une des témoins déclara : « Laissez dire aux sceptiques ce qu’ils veulent, ce bateau n’était autre que le Hollandais Volant« .
La légende du bateau fantôme circule depuis des siècles.
Selon d’anciennes chroniques datant de 1680, un capitaine hollandais du nom de Hendrick Van der Decken, partit d’Amsterdam et fit voile vers le comptoir des Indes orientales néerlandaises établi à Batavia.
Le capitaine était un homme courageux, voire intrépide.
Les scrupules ne l’étouffaient point, mais c’était un excellent marin.
Tout ce passa bien jusqu’au moment où, non loin du cap de Bonne Espérance, un puissant coup de vent déchiqueta les voiles et détruit le gouvernail.
Les jours et les semaines passèrent, durant lesquelles le navire dériva, en proie à la houle et un vent violent qui l’empêchait de passer le Cap.
Selon la légende, ces échecs rendirent Van der Decken de plus en plus furieux.
Profitant de la situation dramatique du capitaine, le diable lui apparut en rêve.
Ce matin là, il lui souffla l’idée de lancer à Dieu le défi de l’empêcher de doubler le Cap.
C’est ainsi que dans un excès de rage, le Hollandais suivit le conseil de Satan.
Hors de lui, il fit cet effroyable serment, et cria, de façon à couvrir les fracas de la tempête : « Ma route étant tracée et ma course décidée, je défie la puissance de Dieu de les entraver. Et même le Suppôt de l’Enfer n’éveillera pas ma frayeur, dussé-je naviguer jusqu’au jour du jugement« .
On ignore qui rapporta ces paroles, mais selon la légende le capitaine dut promptement châtié.
L’ange du seigneur condamna Van der Decken à errer sur les mers jusqu’à ce que la trompette du jugement dernier vienne déchirer les cieux.
Le navire finira par sombrer, l’équipage par mourir : Le hollandais lui, tiendra la barre jusqu’à la fin des temps.
Van der Decken et son bateau n’atteignirent jamais Batavia.
Depuis cette année, on l’aurait pourtant aperçu d’innombrables fois.
Et le malheur, disait-on, ne tardait pas à s’abattre sur les navires qui l’avaient croisé.
La dernière apparition du navire fantôme remonte à 1942, 4 personnes auraient vu un navire ancien, correspondant à la description du Hollandais Volant s’engager dans Table Bay, avant de disparaître derrière l’île de Robben…
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